De novato a campeón del mundo de vela ciega en tres años - conoce a Catherine

Una medalla de plata y el Trofeo de Escuadrón para la mejor nación en general; en lo que respecta a los debuts en el Campeonato Mundial de Vela para Ciegos, Catherine Westbrook probablemente no podría superar el suyo.

Esta vez el año pasado, el asistente de enseñanza de 26 años de Kent acababa de ser presentado a GBR Blind Sailing. En septiembre, fue Campeona del Mundo de Vela para Ciegos gracias a que Gran Bretaña ganó su tercer Trofeo de Escuadrón consecutivo en el Mundial de 2017 en Sheboygan, EE. UU.

Habiendo perdido por completo la vista a los dos años como resultado del retinoblastoma, un tipo de cáncer de ojo genético poco común, Catherine había querido navegar desde que tenía memoria; un viaje de infancia en un queche en el puerto de Ciudad del Cabo que le dio el sabor.

Pero no fue hasta que fue a la Universidad de Reading para estudiar matemáticas en 2010.
finalmente tuvo la oportunidad de aprender, y pasaron otros cuatro años antes de que comenzara a tomarlo en serio en su club local, Downs SC en Deal.
Cómo pasó de novata a campeona del mundo en tres años es una historia.

Como explica Catherine: “Mi padre también es ciego. En el ketch en Ciudad del Cabo, el patrón le dio el timón y empujó el barco lo más fuerte que pudo. Me han dicho que estaba colgando sobre la barandilla de sotavento y arrastrando mis manos en el agua mientras mi madre me sostenía. Aparentemente me encantó.

“Más tarde, mi familia fue a un día de prueba a navegar en Bewl Water, pero había muy poco viento y el barco apto para sillas de ruedas en el que estábamos no respondió como me imaginaba. Estaba decepcionado, sintiendo que esto no era lo que se suponía que era navegar. Pero no me desanimé, y cuando había un club de vela en la universidad me inscribí sin dudarlo.

“¡Pero eso tampoco fue todo lo que imaginé! Navegamos larks u ocasionalmente luciérnagas en el lago Burghfield, pero no estaban en excelentes condiciones y se llenaron de agua muy fácilmente. ¡Aprendí a rescatar tanto como aprendí a navegar! "

Abajo a los negocios
Catherine siempre había escuchado el tintineo de los aparejos en Downs SC cuando entraba a la ciudad. Pero cuando finalmente entró al club para decir que quería unirse en 2014, todo cambió.

A pesar de ser el único marinero ciego del club, su falta de vista nunca fue un problema. Comenzó a navegar en el popular Friday Night Club de Downs y encontró un mentor en la leyenda de la navegación local, Eric Styles, quien la llevó a un club Laser 2000. Ahora navegar era todo lo que siempre había esperado que fuera.

“¡Nunca antes había aparejado un barco! Lanzamos el 2000 y de repente sentí las pequeñas olas debajo de mí, el viento en mi cara y el talón del barco y supe que había encontrado lo que estaba buscando navegando ”.

Su primera incursión en las carreras se produjo más tarde ese verano. Pero al año siguiente ella realmente comenzó a ser competitiva, primero compitiendo en clubes en el 2000 con uno de los experimentados Cadetes del club, Toby Freeland, luego en eventos de trofeos locales con Eric en su Hornet. Se sintió muy afortunada de estar recibiendo una educación tan buena.

Echa un vistazo a esta función de BBC South East sobre Catherine antes de los Worlds (haz clic en la imagen a continuación) ...

“Entre Eric y Toby no tuve ninguna dificultad para salir al agua. Al principio, para mí, las carreras no eran diferentes de la navegación de recreo, excepto que tenía el objetivo de ir rápido.

“No sabía los entresijos de cómo funcionaba y siempre lo dejé al timón. Pero a medida que navegaba más, aprendí gradualmente sobre tácticas y reglas. También aprendí a poner las velas yo mismo en lugar de confiar en que mi timón me dijera que el foque estaba bien o que necesitaba soltarlo o tirarlo. Aprendí por experiencia como todos los marineros ”.

Catherine recuerda su orgullo la primera vez que Eric se refirió a ella como su 'tripulación' y la pasión que desarrolló por el Hornet, sintiendo que no había nada mejor que volar el spinnaker simétrico desde el trapecio.

En 2016 compitieron en los Hornet Europeans y UK Nationals en Herne Bay, terminando noveno en la flota de 24 y ganando el trofeo '1st Mixed Crew'. Como solo había competido contra personas videntes, Catherine no se dejó intimidar por ser la única marinero con discapacidad visual en el evento. Pero eso no se aplicó a todos los demás.

“Me sorprendió cuando la gente lo comentaba”, admite. “Un ayudante en la costa no entendió por qué no me aparté del camino del carrito que estaban empujando hasta que alguien les dijo que estaba ciego. No estaban muy seguros de qué pensar después de eso. Era inusual darme cuenta de que la gente no tomaba mi habilidad para navegar como venía. Sin embargo, los otros marineros me trataron como el miembro más nuevo de la flota Hornet ".

Cambiador de juego
Este evento también fue la primera experiencia de Catherine en las carreras de flotas y el error la picó. Cuando se puso en contacto con Lucy Hodges, comodoro de vela ciega de GBR, después de una reunión regional de RYA en Downs en diciembre de 2016, comenzaron a abrirse más puertas.

Fue invitada a un fin de semana de entrenamiento de vela para ciegos en Cowes el mes siguiente, donde manejó una vela mayor de quilla por primera vez. El campamento fue un bautismo de fuego ya que ella se adaptó al barco, pero correr con el equipo le dio un "verdadero entusiasmo".

Catherine estaba encantada cuando descubrió que había sido seleccionada para los Mundos. Para desarrollar su fuerza física para manejar la vela mayor con vientos fuertes, practicó en un yate de 38 pies propiedad de su amigo Bernard, quien también la llevó al gimnasio.

Ella admite que nunca olvidará el honor de llevar la bandera y liderar a Gran Bretaña en la ceremonia de apertura del Mundial, y dice que el nivel y la cercanía de la competencia hicieron que el evento fuera realmente divertido. La medalla de oro en la flota B1 de Catherine (para los atletas con menos visión) se redujo al último día con Estados Unidos superando a GBR.

Este año, Catherine quiere aprender a emparejar la raza con la selección para el Campeonato Mundial de Carreras a Ciegas 2018 como un objetivo, al mismo tiempo que continúa su historia de amor con el Hornet. Su carrera como navegante puede haber tenido un par de salidas en falso, pero no hay duda de que Catherine está recuperando el tiempo perdido.

“La vela fue el primer deporte o actividad al aire libre que me tomé en serio”, concluye. “No disfrutaba del deporte en la escuela y pasaba la mayor parte del tiempo adentro hasta que empecé a navegar. Aprendo rápido y, como sabía que esto era lo que quería hacer, me apliqué.

“Navegar es un placer para mí. Me encanta la libertad, me encanta saber que estoy aportando mi granito de arena y que no solo me saquen a navegar y me encanta saber que puedo formar parte de un equipo, competir y representar a mi país. Me encanta navegar ".

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