Expedición de investigación marina se dirige a dos remotos territorios de ultramar del Reino Unido

Un equipo de científicos se ha dirigido a algunas de las islas más remotas de la tierra para llenar vacíos apremiantes en nuestra comprensión del medio ambiente marino.

El equipo se centrará en explorar las montañas submarinas en dos remotos Territorios de Ultramar del Reino Unido, Tristan da Cunha y St Helena, sobre los que se conoce muy poca información. Los Territorios de Ultramar del Reino Unido albergan más del 90% de la biodiversidad del Reino Unido y son de fundamental importancia para la conservación marina regional e internacional.

La expedición, conocida como Discovery Expedition 100, es el segundo estudio marino que las islas han visto en los últimos años. Durante la última encuesta sobre el RRS James Clark Ross, el equipo trazó un mapa de una montaña submarina, donó miles de especímenes de animales marinos al Museo de Historia Natural e incluso descubrió una posible nueva especie de pulpo.

La expedición de este año, que tiene lugar a bordo del RRS Discovery, es un proyecto conjunto Cefas Blue Belt Program y British Antarctic Survey Overseas Development Assistance en asociación con el Museo de Historia Natural. Es parte del Programa Blue Belt, que respalda el cumplimiento del compromiso del gobierno del Reino Unido de mejorar la protección marina de más de cuatro millones de kilómetros cuadrados de medio ambiente marino en los Territorios de Ultramar del Reino Unido.

El científico principal del programa Blue Belt de Cefas, el Dr. Martin Collins, explica: “Nuestro conocimiento del entorno marino de Tristan da Cunha y St Helena es sorprendentemente escaso.

“El estudio marino del año pasado mejoró significativamente la información que tenemos, pero hay mucho más por descubrir.

"Cuanto mejor comprendamos estos ecosistemas y la vida marina que sustentan, mejor asesoramiento científico podremos ofrecer sobre cómo proteger la biodiversidad y apoyar ecosistemas prósperos".

La expedición durará más de 30 días en total, con científicos marinos, tecnólogos y observadores de la vida marina a bordo. los RRS Discovery partió de las Islas Malvinas el 12 de marzo y llegará a Tristan da Cunha más de una semana después. Tristan da Cunha es la isla habitada más remota del mundo, situada a más de 2,000 km de su vecino más cercano.

A su llegada, los científicos cartografiarán el fondo del océano, recolectarán especímenes biológicos de las redes de arrastre, recolectarán muestras de agua del océano y desplegarán cámaras de aguas profundas que pueden operar a profundidades superiores a los 1,000 metros. A continuación, la Discovery Expedition 100 viajará a Santa Elena, una remota isla volcánica que se cree que es un lugar de reproducción de tiburones ballena.

El equipo pasará alrededor de 11 días inspeccionando las aguas de la isla utilizando una variedad de métodos científicos. Su investigación se centrará en los ecosistemas que viven en la columna de agua, con miras a mejorar la comprensión de las redes tróficas que sustentan las pesquerías de atún en la isla.

El Dr. Simon Morley, ecofisiólogo y científico principal del British Antarctic Survey del proyecto, dijo: “Los mares alrededor de Tristan da Cunha y St Helena son cruciales para las economías de las islas, que dependen en gran medida de la pesca y el turismo, así como de su identidad cultural, que es indisolublemente ligado al océano.

"Este crucero de investigación es parte de un proyecto de 3 años que tiene como objetivo proporcionar a los isleños herramientas mejoradas y la información necesaria para gestionar su ecosistema marino en el futuro".

Expediciones anteriores realizadas por Cefas han donado especímenes al Museo de Historia Natural de Londres para la investigación científica. En este viaje, tres científicos del Museo se unirán a la expedición por primera vez, lo que significa que estarán disponibles para recolectar y documentar especímenes asegurando que se conserven correctamente para su posterior estudio.

Jon Ablett, curador principal a cargo de Mollusca, dijo: “Esperamos que muchos de los especímenes que recolectamos sean raros y es posible que encontremos especies nunca antes registradas en estas regiones. Y, por supuesto, esperamos encontrar algunas especies que sean completamente nuevas para la ciencia.

"No se puede proteger algo hasta que se sepa que existe, por lo que documentar la vida marina de esta área puede ayudar en la implementación de futuros trabajos de conservación".

James Maclaine, curador principal de Fish, agregó: “El museo actúa como un archivo biológico y agregar a esta colección solo aumenta su utilidad.

“Esta es una oportunidad fantástica para agregar muchos especímenes raros e interesantes a nuestra colección y luego ponerlos a disposición de los científicos de todo el mundo. Ya tenemos algunos peces de estas regiones, pero la mayoría tienen más de cien años y algunos se remontan a la expedición de Charles Darwin en el Beagle."

El equipo regresará al Reino Unido en abril, después de poco más de un mes en el mar. Para obtener más información sobre Discovery Expedition 100, siga @CefasGovES en Twitter.

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